EL CONTEXTO LITERARIO DE JANE AUSTEN

Desde mediados del siglo XVII, se pueden encontrar diversos relatos orientados a lectores de todo tipo, que con cierta frecuencia se recogían en colecciones. Autores como Aphra Behn, William Congreve, Mary Davys, Jane Barker o Eliza Haywood se podrían contar entre los predecesores del género novelístico.

Resultado de imagen de robinson crusoe bookThe Life and Strange Surprizing Adventures of Robinson Crusoe (1719) ha sido señalada por diferentes estudios como la primera novela en lengua inglesa. La obra del periodista Daniel Defoe combina lo exótico con lo prosaico o familiar, y su intencionalidad es que el lector perciba los hechos en ella contados como algo real, no como ficción. Por esta razón, el estilo es directo, crudo, sin florituras literarias, de modo que transmita la impresión de estar leyendo una autobiografía y no una narración de aventuras.

Aunque se le otorgue a Defoe el título de iniciador de la novela, algunos críticos realzan la figura de Jonathan Swift en cuanto a la calidad de sus escritos y también por la influencia que tuvo en autores muy posteriores a él.

Resultado de imagen de gulliver's travels bookThe greatest prose-writer of the first part—perhaps the whole-of the century is Jonathan Swift (1667–1745). A great humorist and a savage satirist, his meat is sometimes too powerful even for a healthy stomach. He is capable of pure fun—as in some of his poems—and even schoolboy jokes, but there is a core of bitterness in him which revealed itself finally as a madhatred of mankind (…).

Swift is a very great literary artist, and perhaps only in the present century is his full stature being revealed. He is skilful in verse, as well as in prose, and his influence continues: James Joyce—in his The Holy Office—has written Swiftian verse; Aldous Huxley (in Ape and Essence), and George Orwell (in Animal Farm) have produced satires which are really an act of homage to Swift’s genius. Yet Gulliver’s Travel; stands supreme: a fairy story for children, a serious work for men, it has never lost either its aliure or its topicality. (Burgess: 155-7)

El estilo aventurero de estas dos primeras novelas inglesas (Robinson Crusoe y Gulliver’s Travels) se mantuvo presente en los distintos trabajos que fueron surgiendo, y a través de los distintos subgéneros.

Even Jane Austen, in writing novels which have frequently been criticized over the years as being stories in which nothing much really happens, makes use of some of the elements of the adventure novel in her fiction. (Teachman: 22)

Durante la primera mitad del siglo XVIII, proliferaron también las obras filosóficas y religiosas que pasaron de un punto de vista racional a más espiritualista. A través de sus diferentes tratados y ensayos, los autores enfrentaron sus puntos de vista y desarrollaron sus razonamientos, dando lugar a una abundante producción escrita.

Resultado de imagen de samuel richardson pamelaTras la muerte de Defoe, la novela continuó su desarrollo de la mano de Samuel Richardson. Aficionado a asistir a las jovencitas en la composición de sus cartas amorosas, Richardson recibió el encargo de escribir un volumen compuesto de modelos de cartas para las distintas situaciones. Esto le condujo a crear una novela epistolar, que sirviera para ofrecer una lección moral a sus lectoras. El resultado fue Pamela, también titulada Virtue Rewarded. A esta obra le siguieron Clarissa Harlowe y Sir Charles Grandison.

El género epistolar se mantuvo presente durante los siguientes años, y, aunque su finalidad evolucionó, las protagonistas de estas historias solían ser mujeres que compartían entre sí las cartas que enviaban o de las que eran destinatarias, y los temas habituales eran los enamoramientos y el cortejo.

Jane Austen leyó y alabó las obras de Samuel Richardson y comenzó su labor de escritora siguiendo este género.

Evidence suggests that Austen’s earliest versions of both Sense and Sensibility and Pride and Prejudice were epistolary in nature. If so, Austen chose to change the narrative point of view at some point in the revision process and destroyed the earlier versions of the stories. Only one of Austen’s adult attempts at writing an epistolary novel presently exists in print. Lady Susan, unpublished in Austen’s lifetime, survived in fair copy manuscript and was published over fifty years after her death, in 1870, by her nephew, James Edward Austen-Leigh. (Teachman: 26)

Si el término “novela epistolar” puede servir para indicar la forma de las obras de Richardson, no nos sirve sin embargo para calificar su contenido. Para ello, debemos incluir otro término que implica una evolución en el modo de mostrar la historia. Nos referimos a las “Novels of Sensibility”. Serían de algún modo equiparables a las novelas psicológicas actuales, en las que el autor se centra en los sentimientos y la percepción del protagonista, habitualmente una chica joven, y conocemos los eventos a través de su visión.

Las obras de Austen utilizan algunos recursos de este tipo de novelas, pero van más allá de este género.

Austen’s novels depict heroines who are not traditional heroines of the novel of sensibility. They think as well as feel. But without the popularity of the novel of sensibility in England in the eighteenth century, it is unlikely that Austen’s depiction of the heart of English women would have been so effective or that she would have found an audience so prepared to read about the inner life of realistic, contemporary women in the novel. (Teachman: 28)

Resultado de imagen de novels of sensibilityEste culto a la sensibilidad surgió como reacción a algunas corrientes y costumbres algo embrutecidas del siglo XVIII y estuvo relacionado con la creencia en la bondad innata del ser humano. En muchas de las obras de este siglo, se muestra a personajes cargados de emotividad. La sensibilidad se vio como una respuesta a la belleza, al arte y a la naturaleza. Sin embargo, pronto se apreció el peligro de caer en excesos de sentimentalismos y, a finales de este siglo, se pueden encontrar diversos pasajes en obras de ficción en los que se advierte a las heroínas de estos riesgos, que podrían volverlas excesivamente débiles y vulnerables.

Jane Austen’s criticism of sensibility is not only that it is dangerous to its possessor –and her heroine Marianne joints the heroines of sensibility in an illness that brings her close to death– but that it is a selfcentred emotion wich makes its possessor unwilling to recognize the claims of others. (Rogers: 288)

Imagen relacionadaOtra figura a destacar es Henry Fielding, que comenzó su carrera con la intención de escribir una parodia de Pamela. La obra resultante fue Joseph Andrews, que podríamos incluir dentro del género de la “picaresca”, originaria de la literatura española del siglo XVI. Jonathan Wild, también de Fielding encaja a la perfección con los parámetros de este género, que suele incluir aventuras que tienen lugar en el camino, encuentros de diversos pícaros (rogues), vagabundos y todo tipo de tramposos, que finalmente consiguen su objetivo. Sin embargo, según Burgess, su obra maestra, Tom Jones, aunque contiene algunos elementos de la picaresca, encaja mejor dentro del género “mock-epic” (épica burlesca). Tiene la extensión y el contenido propios de la épica y su estilo es, en ocasiones, una parodia de las obras de Homero.

Jane Austen’s novels do not fall within the tradition of the picaresque (…). Nonetheless, she was certainly aware of the picaresque form, as can be seen by some of the stories included in her Juvenilia. She was well aware of its importance to the tradition of the English novel, but she chose not to make use of it in her own writing for publication, reserving its use for only a few of her early private and family writings. (Teachman: 23)

Durante la segunda mitad del siglo XVIII adquirió gran éxito un nuevo género de relato, la novela gótica. Se trataba de obras de misterio e imaginación, con elementos macabros, sensuales o incluso eróticos, protagonizadas habitualmente por chicas jóvenes a las que alguna autoridad (padre, padrastro, guardián) secuestra o recluye en algún castillo, mazmorra, etc., y que se verán amenazadas por todo tipo de peligros.

Resultado de imagen de the mysteries of udolphoHorace Walpole es considerado el precursor de este género con su obra The Castle of Otranto. Entre sus seguidores, lo más relevantes fueron Mrs. Ann Radcliffe y Matthew Gregory Lewis, con obras como The Romance of the Forest, The Misteries of Udolpho, The Italian, por parte de la primera y The Monk, como trabajo más conocido de Lewis.

Austen leyó algunas de estas novelas y las utilizó como modelo y fuente de inspiración para su obra Northanger Abbey, en la que realiza una parodia del género a través de muchos de sus elementos.

Dentro de la novela realista de la segunda mitad del siglo XVIII, cabe destacar la figura de Fanny Burney. En sus obras, descubrimos el mundo a través de una joven que muestra su dependencia social y la incapacidad de hacerse valer por sí misma. El tono de estas novelas se debate entre la corrección social y la crítica a lo establecido. Las protagonistas que darán el nombre a estas novelas (Evelina, Cecilia, Camilla) serán víctimas de distintas situaciones que las harán sufrir y a las que deberán enfrentarse.

Resultado de imagen de fanny burneyLa novela inglesa desde sus inicios contó con una gran presencia femenina. Fanny Burney es quizás la primera escritora importante de esta tradición, que contaba con dos tipos de autoras: aquellas de clase acomodada, que escribían como pasatiempo y para deleitar a sus allegados; y las autoras que pretendían que sus obras adquirieran cierto prestigio y que se lucraban –con mayor o menor éxito– con sus ventas. Esta segunda postura no estaba demasiado bien vista y es una de las razones por las que muchas escritoras no firmaban sus obras, o lo hacían bajo un seudónimo. No olvidemos que Sense and Sensibility apareció en público firmado “by a Lady”. Y Pride and Prejudice como de la autora de Sense and Sensibility.

La mayoría de estas escritoras contaban con una educación limitada y adquirieron su formación a través de la lectura. Con la finalidad de mantenerse dentro de lo que se consideraba correcto para una dama, muchas de estas autoras utilizaron recursos que les permitieran expresar sus ideas de un modo indirecto como la parodia, la ironía, los contrastes, etc. Los trabajos de estas mujeres eran valorados con cierta indulgencia y condescendencia por los escritores, que pretendían así que se mantuvieran en su género.

Women were praised for their “quickness of apprehension,” “delicate taste,” and for not pressuming to ‘strong judgement.” (Poovey: 34)

No se valoraban sus ideas, sino su gramática y la elegancia de su estilo. De hecho, en muchas ocasiones, las críticas más severas para obras de escritoras procedían de sus congéneres.

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Por Miguel Ángel Jordán

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